La mer profonde se réchauffe lentement

Photo: Cape Eleuthera Institute

WASHINGTON, DC – De nouvelles recherches révèlent que les températures dans les eaux profondes fluctuent plus que les scientifiques ne le pensaient auparavant et qu’une tendance au réchauffement est maintenant détectable au fond de l’océan.

Dans une nouvelle étude publiée dans la revue Geophysical Research Letters de l’AGU, les chercheurs ont analysé une décennie d’enregistrements de température par heure à partir de mouillages ancrés à quatre profondeurs dans le bassin argentin de l’océan Atlantique au large des côtes de l’Uruguay. Les profondeurs représentent une plage autour de la profondeur moyenne de l’océan de 3 682 mètres (12 080 pieds), la plus faible à 1 360 mètres (4 460 pieds) et la plus profonde à 4 757 mètres (15 600 pieds).

Ils ont découvert que tous les sites présentaient une tendance au réchauffement de 0,02 à 0,04 degré Celsius par décennie entre 2009 et 2019 – une tendance au réchauffement significative dans les eaux profondes où les fluctuations de température sont généralement mesurées en millièmes de degré. Selon les auteurs de l’étude, cette augmentation est cohérente avec les tendances de réchauffement de l’océan peu profond associées au changement climatique anthropique, mais des recherches supplémentaires sont nécessaires pour comprendre ce qui entraîne la hausse des températures dans l’océan profond.

«Dans le passé, tout le monde supposait que l’océan profond était calme. Il n’y a pas eu de mouvement. Il n’y a eu aucun changement », a déclaré Chris Meinen, océanographe au laboratoire océanographique et météorologique de l’Atlantique de la NOAA et auteur principal de la nouvelle étude. «Mais chaque fois que nous regardons, nous constatons que l’océan est plus complexe que nous ne le pensions.»

Les chercheurs surveillent aujourd’hui les 2 000 premiers mètres (6 560 pieds) de l’océan de plus près que jamais auparavant, en grande partie grâce à un programme international appelé Système mondial d’observation de l’océan. Des dispositifs appelés flotteurs Argo qui coulent et montent dans la partie supérieure de l’océan, flottant dans les courants océaniques, fournissent une mine de données continues sur la température et la salinité.

La mer profonde, cependant, est notoirement difficile d’accès et coûteuse à étudier. Les scientifiques prennent généralement sa température à l’aide de navires qui abaissent un instrument au fond de la mer une fois tous les dix ans. Cela signifie que la compréhension des scientifiques des changements quotidiens dans la moitié inférieure de l’océan est loin derrière leur connaissance de la surface.

M. Meinen fait partie d’une équipe de la NOAA menant une rare étude à long terme au fond de l’océan, mais jusqu’à récemment, l’équipe pensait que les quatre appareils qu’ils avaient amarrés au fond du bassin argentin ne faisaient que collecter des informations sur les courants océaniques. Ensuite, M. Meinen a vu une étude de l’Université du Rhode Island présentant une caractéristique de l’appareil dont il ignorait totalement l’existence. Un capteur de température a été intégré dans le capteur de pression de l’instrument utilisé pour étudier les courants et a recueilli par hasard des données de température pour l’ensemble de leur étude. Tout ce qu’ils avaient à faire était d’analyser les données dont ils disposaient déjà.

«Nous sommes donc revenus en arrière et nous avons calibré toutes nos données horaires à partir de ces instruments et rassemblé ce qui est essentiellement un enregistrement horaire continu sur 10 ans de la température à un mètre du fond marin», a déclaré M. Meinen.

Les chercheurs ont découvert aux deux profondeurs moins profondes de 1360 et 3535 mètres (4460 pieds et 11600 pieds), les températures fluctuaient à peu près mensuellement jusqu’à un degré Celsius. À des profondeurs inférieures à 4500 mètres (14760 pieds), les fluctuations de température étaient plus minimes, mais les changements ont suivi un modèle annuel, indiquant que les saisons ont encore un impact mesurable bien en dessous de la surface de l’océan. La température moyenne aux quatre endroits a augmenté au cours de la décennie, mais l’augmentation d’environ 0,02 degré Celsius par décennie n’était statistiquement significative qu’à des profondeurs de plus de 4 500 mètres.

Selon les auteurs, ces résultats démontrent que les scientifiques doivent prendre la température de l’océan profond au moins une fois par an pour tenir compte de ces fluctuations et relever des tendances significatives à long terme.

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